Yves Coppens Chaire de Paléoanthropologie et préhistoire (1983-2005)

Biographie

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Né à Vannes en 1934.

Carrière professionnelle

Passionné par la Préhistoire depuis son enfance, Yves Coppens, né à Vannes en 1934, a commencé sa carrière de chercheur par quelques travaux de fouilles et de prospection en Bretagne pendant ses années de Collège, de Lycée et d'Université (études supérieures de Sciences naturelles à Rennes, études doctorales de Paléontologie à Paris-Sorbonne).

Entré au Centre National de la Recherche Scientifique en 1956, il va s'intéresser alors à des périodes anciennes et des pays lointains, en l'occurrence les limites du Tertiaire et du Quaternaire dans les régions tropicales de l'Ancien Monde. Il monte, en effet, à partir de 1960, d'importantes expéditions, d'abord seul, au Tchad, puis en collaboration internationale en Éthiopie (vallée de l'Omo et bassin de l'Afar) ainsi que des missions nombreuses en Algérie, en Tunisie, au Maroc, en Mauritanie, en Afrique du Sud, en Indonésie, aux Philippines, en Chine, en Sibérie, en Mongolie. Les récoltes réalisées par ces campagnes sont importantes : des dizaines de tonnes de fossiles parmi lesquels plus d'un millier de restes d'Hominidés ; les résultats de leur étude seront fascinants. L'histoire des dix derniers millions d'années s'éclaire ; une hypothèse propose une explication environnementale de la séparation Hominidae Panidae il y a 8 millions d'années (Coppens, 1983), une autre, une explication du premier déploiement des Australopithèques il y a 4 millions d'années (Coppens, 1999), une autre, une explication de l'émergence du genre Homo il y a 3 millions d'années (Coppens 1975) ; ces 3 stades s'enchaînent en cyme ou en épi, au sein de véritables bouquets, chacun se trouvant, à la base, à l'origine du suivant, mais n'en développant pas moins ensuite sa propre lignée de manière originale et indépendante (Coppens, 1975). Enfin, Yves Coppens a montré, en s'appuyant sur les vitesses différentielles d'évolution de la biologie et de la technologie, comment l'acquis peu à peu avait prévalu sur l'inné donnant à l'Homme sa liberté et sa responsabilité et pourquoi, depuis 100 000 ans, l'évolution de l'Homme s'était ralentie puis arrêtée (Coppens 1982, 1988). Associé aux découvertes paléoanthropologiques les plus récentes (Tchad, Kenya), Yves Coppens se trouve aujourd'hui cosignataire de 6 nouveaux Hominidés (ce qui fait un record mondial original !).

Pendant ces années, Yves Coppens a gravi les échelons du CNRS, avant d'être appelé, en 1969, à la sous-direction du Musée de l'Homme (premier Professorat), et en 1979, à sa direction. Nommé Professeur de première classe au Muséum national d'Histoire naturelle, titulaire de la Chaire d'Anthropologie en 1980, il ne devait honorer ces nouvelles fonctions que trois ans, élu titulaire de la Chaire de Paléoanthropologie et Préhistoire du Collège de France en 1983. Présent dans de nombreuses instances nationales et internationales gérant les disciplines de sa compétence, Yves Coppens a dirigé un laboratoire, de nombreux programmes de recherches en Afrique et en Asie et deux collections d'ouvrages du CNRS. Il est l'auteur de plus d'un millier d'articles et de livres traitant de sa discipline.

Distinctions

Le prix Edmond Hébert (1963)

Le prix André C. Bonnet (1969)

La médaille d'or de l'Empereur d'Éthiopie (1973)

Le grand prix Jaffé de l'Académie des Sciences (1974)

Le grand prix scientifique de la Fondation de France (1975)

La médaille Fourmarier de la Société Géologique de Belgique (1975)

Le prix Glaxo (1978)

La médaille d'argent du CNRS (1982)

Le prix Kalinga de l'UNESCO (1984)

La médaille Vandenbroeck de la Société belge de géologie, de paléontologie et d'hydrologie (1987)

La médaille André Duveyrier de la Société de Géographie (1989)

La médaille d'or de l'encouragement au progrès (1991)

La 27e Annual Address de la Palaeontological Association à Londres (1984)

La 55e James Arthur Lecture on the Evolution of the Human Brain à l'American Museum of Natural History à New York (1985)

La IXe conférence Augustin Frigon de l'École Polytechnique de Montréal (1985)


Membre de l'Académie des Sciences, de l'Académie nationale de Médecine, de l'Academia Europaea

Associé de l'Académie royale des Sciences, des Lettres et des Beaux Arts de Belgique

Correspondant de l'Académie royale de Médecine de Belgique

Honorary fellow du Royal Anthropological Institute of Great Britain and Ireland

Foreign associate de la Royal Society d'Afrique du Sud

Docteur honoris causa des Universités de Bologne, de Liège et de Chicago

 

Chevalier de la Légion d'Honneur

Officier de l'Ordre du Mérite

Officier des Palmes Académiques

Officier de l'Ordre des Arts et des Lettres

Officier de l'Ordre National du Tchad